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Texas Attorney General Sues West Texas Notario Operation

Cite as "AILA InfoNet Doc. No. 04091065 (posted Sep. 10, 2004)"

FOR IMMEDIATE RELEASE

September 8, 2004

ATTORNEY GENERAL ABBOTT SUES WEST TEXAS "NOTARIO" OPERATION
Asks for injunction, freeze on assets of unlicensed company that allegedly defrauded hundreds seeking immigration assistance

AUSTIN - Texas Attorney General Greg Abbott today sued Midland-based Aplicación de Oro and its owners, Marcelino and Hilda Armendaríz, for their alleged involvement in a scheme that provided unauthorized legal services to at least 200 consumers.

In a legal action filed in a Midland state district court, Attorney General Abbott said some consumers paid Aplicación de Oro up to thousands of dollars each to have their immigration cases handled by the company. Aplicación de Oro, however, is not authorized to provide legal services or immigration consulting services, the Attorney General said.

"I have made it very clear that I will strictly enforce the laws of Texas and will vigorously pursue any person deceiving the immigrant community. Legal issues must be handled by properly-trained, licensed attorneys, not scam artists seeking to profit at the expense of those who are unfamiliar with our complex legal system," said Abbott.

Although the Office of Attorney General warned Aplicación de Oro several times that its practices were unlawful, the company continued to violate the law by consulting with immigrant clients. Its services included applying for benefits on behalf of consumers, particularly those seeking permanent residency and work visas before the U. S. Citizenship and Immigration Service (USCIS). During a recent scheduled visit by an Attorney General's investigator to Aplicación de Oro's offices, Mr. and Mrs. Armendaríz met with several clients and advised them about their immigration cases, in full view of the investigator.

The lawsuit seeks an injunction preventing the company from providing immigrant consulting services and seeks to freeze the company's assets. It also asks that Hilda Armendaríz be prevented from continuing to act as a notary public. Texas law specifically forbids a notary public from performing immigration services unless he or she holds a separate license to practice law. Neither of the owners is an attorney.

Texas law regulating notaries public was amended in 2001 as a result of the common misunderstanding between the term "notary public" and the similar-sounding term "notario público" in Spanish. While in Texas a notary public commission simply authorizes the bearer to act as an official witness during the signing of certain documents, in Mexico the term "notario público" is used to address certain highly experienced attorneys.

Scam artists in Texas have long exploited this mistranslation to give Spanish-speaking clients the mistaken impression that they are dealing with an attorney. Aplicación de Oro's business cards used the term "notario público," which is also a violation of the law. Furthermore, the company's advertisements and letterhead tout Aplicación de Oro's "immigration consultant" services.

In Texas, only licensed attorneys or non profit agencies accredited by the U.S. Department of Justice's Board of Immigration Appeals are authorized to charge for consulting with clients about immigration matters.

Any person who believes he or she was scammed by Aplicación de Oro or a similar business should report it to the Office of the Attorney General at 1-800-252-8011.

To view the lawsuit against Aplicación de Oro, go to the online version of this release at www.oag.state.tx.us

or to http://www.oag.state.tx.us/newspubs/releases/2004/090804ARMENDARIZ.pdf

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PARA DISTRIBUCIÓN INMEDIATA

8 de septiembre de 2004

EL PROCURADOR GENERAL ABBOTT LE DA ALTO A GRAN OPERACIÓN DE "NOTARIOS" QUE DEFRAUDÓ A CIENTOS DE INMIGRANTES EN EL OESTE DE TEXAS

El mandatario logra congelar las cuentas de entidad que no contaba con la licencia debida, la cual recabó miles de dólares al manejar casos migratorios a nombre de sus clientes

AUSTIN - El Procurador General Greg Abbott hoy demandó a la compañía Aplicación de Oro, basada en la ciudad de Midland. En la acción legal también fueron nombrados los dueños de la empresa, Marcelino e Hilda Armendáriz, alegando que la pareja había desarrollado su negocio indebidamente al proporcionar servicios de asesoramiento en casos de inmigración, en lo que se vieron afectados por lo menos 200 consumidores.

Mediante una acción legal entablada en Midland, el Procurador General Abbott alega que los consumidores pagaron individualmente hasta miles de dólares cada uno a Aplicación de Oro, para que la entidad se hiciera cargo del trámite de solicitudes para beneficios de inmigración. Sin embargo, la compañía no tiene la autoridad de proporcionar servicios legales, en lo que se incluye asesoramiento para casos de inmigración.

"Desde el inicio de mi administración he sido claro que voy a aplicar al máximo las leyes de Texas, incansablemente persiguiendo a cualquier persona que se aproveche de la comunidad inmigrante. Los asuntos legales deben ser manejados por un abogado competente y con la licencia debida, y no por defraudadores que se aprovechan de personas que no están familiarizadas con nuestro complejo sistema legal", dijo Abbott.

Aunque la Procuraduría General le indicó varias veces a Aplicación de Oro que su operación no se conformaba a la ley, la empresa le dio la espalda a tales advertencias y continuó asesorando a clientes inmigrantes. Entre sus servicios, la compañía solicitaba beneficios a nombre de sus clientes, en lo particular para aquellos que querían residencia permanente y permisos de trabajo ante el Servicio de Ciudadanía e Inmigración (U. S. Citizenship and Immigration Service, USCIS). Durante una cita programada a las instalaciones de Aplicación de Oro por una investigadora de la Procuraduría General, el Señor y la Señora Armendaríz se reunieron con varios clientes, asesorándolos sobre sus casos de inmigración, en plena vista de la investigadora.

La demanda solicita que la corte emita una orden que le prohíba a la empresa de dar servicios de asesoramiento migratorio, y pide que sean congelados los fondos de la entidad. La acción legal también pide que a Hilda Armendaríz le sea prohibido seguir desempeñando su cargo como "notary public". La ley de Texas específicamente prohíbe que alguien apoderado con un permiso de "notary public" proporcione servicios de inmigración, salvo si la persona cuenta con una licencia independiente como abogado. Ninguno de los dueños es abogado.

La ley de Texas fue modificada en 2001 como resultado del malo entendido entre los términos "notary public" en inglés y "notario público" en español. Aunque suenen parecidos, un permiso de "notary public" en Texas simplemente le permite al apoderado de ser testigo oficial al ser firmados ciertos documentos. Sin embargo, en México y otros países latinoamericanos, un "notario público" se refiere a ciertos abogados altamente experimentados en algunos aspectos de la ley.

Por varios años, los artistas del fraude en Texas se han aprovechado de esta mala traducción para dar la falsa impresión ante sus clientes hispanoparlantes, que éstos están tratando con un abogado. Las tarjetas de presentación de Aplicación de Oro usan el término "notario público", lo que en sí es una violación de la ley. Asimismo, la publicidad y el encabezado de las cartas de negocios de Aplicación de Oro promueven los servicios de "asesoramiento de inmigración" de la entidad.

En Texas, solamente abogados licenciados o entidades sin fin de lucro debidamente autorizadas por la Mesa de Apelaciones de Inmigración del Departamento de Justicia de Estados Unidos (U.S. Department of Justice's Board of Immigration Appeals) pueden cobrar a clientes para asesorarlos en casos de inmigración.

Toda persona que crea haber sido estafado por Aplicación de Oro o alguna empresa semejante, debería reportarlo a la Procuraduría General al 1-800-252-8011.

Para obtener una copia de la demanda contra Aplicación de Oro, acuda a la versión electrónica de este boletín al www.oag.state.tx.us

http://www.oag.state.tx.us/newspubs/releases/2004/090804ARMENDARIZ.pdf